Grâce à l’imagerie 3D un visage vieux de 9 500 ans est révélé pour la première fois

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L’imagerie numérique, ou synthèse d’images tridimensionnelles, est un ensemble de techniques issues de la conception assistée par ordinateur qui permet la représentation d’objets en perspective sur un moniteur d’ordinateur. Grâce à cette technique, des chercheurs de la British Museum ont procédé à une ingénierie inverse afin de révéler le visage d’un homme mort il y plus de 9 500 ans. Appelé « le crâne Jericho » cet artéfact de la préhistoire demeurait une énigme pour les chercheurs. Mais grâce à l’imagerie numérique, l’impression 3D et des techniques de reconstruction médico-légale, des spécialistes ont recréé le visage d’un individu de l’âge du néolithique.

Une découverte par Kathleen Kenyon

Le crâne de Jéricho est l’un des sept crânes néolithiques plâtrés et ornés, découvert par l’archéologue Kathleen Kenyon en 1953 sur le site de Tell es-Sultan, près de la ville de Jéricho, publié pour la première fois dans le National Geographic en décembre dernier.

Kenyon explique :

Nous avons réalisé avec stupéfaction que nous regardions le portrait d’un homme qui a vécu et mort il y a plus de 9 500 ans. Aucun archéologue n’avait même deviné l’existence d’une telle œuvre d’art.

Tout avait été à l’origine bourré avec de la terre pour soutenir les délicats os faciaux avant que le plâtre humide ait été appliqué pour créer des dispositifs faciaux individualisés, tels que des oreilles, des joues, et le nez.

Depuis cette découverte de Kenyon, plus de 50 de ces crânes ornés ont été découverts dans des sites néolithiques du Moyen-Orient à la Turquie centrale. Bien que les chercheurs reconnaissent généralement que les objets représentent une forme précoce de culte des ancêtres, on ne connaît pas les raisons pour lesquels ces êtres humains ont été immortalisés dans le plâtre.

Le passage des milliers d’années avait effacé de nombreux détails physiques du plâtre recouvrant le crâne, et une radiographie traditionnelle était incapable de différencier les densités des os et du plâtre. Le résultat était «une tache blanche sur une plaque de rayon X», dit Alexandra Fletcher, Raymond et Beverly Sackler conservateur pour l’ancien Proche-Orient, qui a dirigé le projet de reconstruction pour le British Museum.

Un modèle 3D

En 2016, le British Museum a créé un modèle numérique 3D du crâne à partir des données d’un scanneur. L’équipe de Fletcher a décidé de créer un modèle physique du crâne en utilisant une imprimante 3D. Ensuite, ils ont fait appel aux compétences du partenariat RN-DS, un cabinet expert en reconstruction médico-légale.

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Utilisant le crâne imprimé et le modèle d’une mâchoire inférieure humaine d’un autre site néolithique près de Jéricho, les experts ont pu reconstruire la musculature faciale sur les restes créés numériquement, de la même façon que des gens avaient façonné ce visage il y a plusieurs milliers d’années.

Jusqu’au 19 février 2017, la reconstruction faciale et le crâne original de Jéricho seront exposés côte à côte dans une exposition du Musée britannique intitulée « Creating an ancestor: the Jericho Skull. »

source : National Geographic